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Dalla Newsletter del Novembre 2012
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IL LICHENE ISLANDICO


Lichene islandicoIl Lichene islandico, Cetraria islandica, detto anche Lichene d'Islanda o Lichene artico, è un Lichene appartenente alla famiglia delle Parmeliaceae, il cui corpo vegetativo è definito tallo.
I Licheni sono vegetali molto particolari, il cui tallo è costituito dall'associazione di un fungo e di un'alga, fra i quali si instaura un rapporto di collaborazione definita "simbiosi mutualistica" (dal greco syn e bios = vita insieme); questo significa che i due organismi vivono e crescono aiutandosi reciprocamente, e che la vita dell'uno è strettamente legata e connessa alla vita dell'altro, con un vantaggio reciproco.

Nel caso dei Licheni tuttavia possiamo affermare che si tratti di un tipo di simbiosi molto particolare, in quanto i due organismi, se crescono separatamente, rivelano ciascuno caratteristiche anche molto differenti, rispetto all'organismo simbionte che deriva dalla loro associazione.
L'alga, provvista di clorofilla, fornisce al fungo le sostanze organiche, mentre il fungo provvede all'alga l'acqua e le sostanze inorganiche, con la conseguenza che il Lichene può vivere in luoghi dove l'alga e il fungo, da soli, non potrebbero vivere.
Questo particolare tipo di simbiosi è stata definita, nel 1869 dal botanico Simon Schwender, "elotismo" (probabilmente dal greco elàuno = stimolo), termine che individua una forma di simbiosi non tanto mutualistica, quanto antagonistica esclusiva dei Licheni, in cui il fungo, pur usufruendo dell'attività assimilatrice dell'alga, non è realmente suo parassita, ma ne stimola l'attività per provocare nell'alga stessa un maggiore accrescimento e una moltiplicazione più attiva.

LicheniIl termine Lichene deriva dal greco leichèn = strisciante, che allude al portamento disteso e aderente al terreno del tallo, che in molti Licheni ha una aspetto addirittura "crostoso", aderente alle rocce o ai tronchi degli alberi su cui essi vegetano.
La Cetraria islandica, già conosciuta dagli antichi Egizi, ha un tallo fogliaceo provvisto di lobi, alto fino a 10-15 cm, con consistenza cartilaginea, di colore verde oliva chiaro nella parte superiore, bianco-grigiastro in quella inferiore.
Si possono osservare i suoi talli frondosi e coriacei crescere aderenti al terreno, o più raramente sulle cortecce, nelle regioni fredde boreali dell'Europa e dell'Asia, ma anche in Italia fino all'Appennino centrale, e non solo in Islanda come farebbe supporre il nome, derivato probabilmente dal fatto che in Islanda la Cetraria è molto diffusa sulle distese laviche.

La droga, cioè la parte di pianta contenente i principi attivi, è costituita dal tallo, che contiene polisaccaridi, lichenina, acido usnico, acido cetrarico o cetrarina, acidi lichenici amari, mucillagini, acido folico e altre vitamine del gruppo B.
La lichenina è un carboidrato ricco di mucillagini che può raggiungere percentuali molto elevate, perfino superiori all'amido contenuto nelle Patate, ed è per questo alto valore nutritivo che il Lichene islandico è utilizzato dalle popolazioni nordiche delle zone boreali (Lapponi) come alimento, sia per gli animali come le Renne e gli armenti in genere, che trovano nel Lichene islandico pascoli abbondanti, sia, in tempi passati di particolare carestia, anche per l'uomo, con l'accorgimento di privarlo delle sostanze amare, che lo renderebbero non commestibile, tramite bollitura, o con infusione a freddo di 24 ore.
L'acido usnico possiede un'attività battericida antibiotico-simile, mentre la lichenina produce mucillagini bechiche ed emollienti, protettive per le mucose dell'apparato respiratorio e digerente. Queste proprietà risultano utili per contrastare le infiammazioni dell'apparato respiratorio, di quello gastrointestinale, e per le infiammazioni della pelle e delle mucose in genere.

Cetraria islandicaIn campo erboristico, le proprietà medicinali del Lichene islandico sono utilizzate per produrre sciroppi, tisane, caramelle balsamiche, efficaci come coadiuvanti per calmare tosse, pertosse, asma bronchiale, come lenitivi delle mucose respiratorie, e particolarmente indicati come fluidificanti del catarro bronchiale.
La cetrarina conferisce al Lichene islandico proprietà amaro-toniche stimolanti le funzioni digestive, antiemetiche valide per combattere la nausea e il vomito, anche durante la gravidanza.
Per le proprietà emollienti e antisettiche, esso entra anche nella composizione di preparazioni cosmetiche antiacneiche, di dentifrici, saponi e detergenti, dall'azione lenitiva, purificante, disinfettante e deodorante, in particolare per l'igiene intima.

Dott.ssa Marina Multineddu

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